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中国联通,能啃下空中Wi-Fi这块硬骨头吗?

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近日,中国联通旗下的全资子公司联通宽带在线与航美在线、海特凯融联合宣布组建“联通航美”公司,其主要任务是为中国联通提供航空Wi-Fi集成服务、产品开发、客户服务等。航空Wi-Fi市场在中国也一直是雷声大、雨点小,未能真正走向普及,“中国联通”为何要瞄准这一市场,又能够啃下航空Wi-Fi这块硬骨头吗?

 

 

  航空Wi-Fi:美国发达却在中国遇冷

航空Wi-Fi,顾名思义,就是要让乘客坐飞机时能够通过Wi-Fi接入互联网的服务。乘客在空中飞行时间漫长且可选择的消遣项目不多,航空Wi-Fi让用户接入互联网解决了其痛点。还有一些商旅客户需要随时处理邮件等工作事务,航空Wi-Fi也是一种空中通讯手段。正是因为此,从2015年开始,已陆续有国航、南航、东航、海航等航空公司试运行空中Wi-Fi服务。

然而,现在坐飞机时用过Wi-Fi的乘客却少之又少,每个月都在出差的笔者也从来没有遇到过有Wi-Fi的航班。眼下中国只有少数航空公司的少部分飞机和航班支持了Wi-Fi,并且这部分航班的Wi-Fi要体验也有门槛:要么需要是头等舱,要么需要提前预约申请。“Global Industry Analysts”的数据显示,截止2015年,全球装配机载Wi-Fi系统的飞机有4000余架,其中北美航空公司的飞机超过80%,其次是中东航空公司和欧洲航空公司,亚太航空公司占比仅为3%。现在旗下航班Wi-Fi覆盖率超过70%的航空公司已有9家,集中在北美。美国在航空Wi-Fi领域还诞生了两家上市公司:Gogo和GEE,由此可见这个市场是存在并且庞大的。

中国互联网市场发达程度已丝毫不逊色于美国,甚至在移动支付、O2O、电子商务、文化娱乐诸多领域已经超过美国市场,而航空Wi-Fi市场却明显落后,这着实有些出人意料——毕竟现在Wi-Fi已经成为每个家庭、学校、商业场所和餐厅的标配。且从市场潜力来看,中国航空市场一直都在高速增长,再加上人口红利以及互联网经济大环境,航空Wi-Fi市场堪称爆了个冷门。不过,Global Industry 也预测指出,到2022年,全球装配机载Wi-Fi设备的民航飞机将达到11000余架次,其中19%的飞机属于是亚太地区航空公司,会比2015年增长近17倍,其中主要增长来源为中国市场,市场潜力巨大。

 

 

 中国航空Wi-Fi市场为何成为硬骨头?

正如地面的商业Wi-Fi服务一样,航空Wi-Fi的商业模式如出一辙:收费模式,或者免费+增值服务。不过,航空Wi-Fi最发达的北美航空Wi-Fi均采取了收费模式,这其中,又可以分为按流量、按时长、按设备数量计费,甚至推出了包天、包月、包年等诸多不同套餐,而只有香港航空、Jetblue Airways、Turkish Airlines、北欧航空公司和挪威航空公司等少数公司提供免费Wi-Fi服务。

而在中国,目前已试运行的航空Wi-Fi主要采取免费模式,要么可提前预约免费体验名额,要么面向头等舱公务舱等VIP乘客定向免费提供。免费模式在中国更受欢迎,不论是网络转账、在线视频还是在线音乐,中国用户都习惯了免费。在商业Wi-Fi领域,中国用户同样有许多机会在机场、车站、餐厅和酒店等场所享受免费Wi-Fi,免费Wi-Fi更是中国星级酒店的标配。

然而,航空Wi-Fi成本却比地面Wi-Fi成本高很多。要在飞机上提供Wi-Fi覆盖,首先要对飞机进行改造,一架飞机的改造成本至少两百万,除了设备之外还有向通信运营商支付的网络带宽成本。采取免费模式时就会面临一个“羊毛出在谁身上”的问题,在笔者看来,这个问题并未得到解决是航空Wi-Fi未能在中国普及的关键原因。

 

 

除了目前正在探索商业模式之外,技术问题也是一个关键原因。航空Wi-Fi的技术解决方案有两种,一个是基于卫星通信实现,另一个是基于地面基站实现。不论哪种方式,带宽都是有限的,整个客舱共享就会面临网速问题,还会因为飞机在不同高度、穿越云层等问题而出现网络不稳定。美国航空Wi-Fi发达,去年也出现了美国航空因网速不够快、不够可靠、不够便宜而起诉运营商GoGo的案例。不过,既然航空Wi-Fi能在美国航空普及,技术看来不是最难解决的问题,找到合适的商业模式就变得尤为重要了。

  航空Wi-Fi终于要在中国普及了?

纵使有着以上多种多样的挑战和压力,航空Wi-Fi作为时代趋势和越来越明显的刚性需求,随着用户行为模式的变化,随着航空公司的发力,更随着像中国联通这样的行业先行者对商业模式的不断探索和完善,已然在中国的市场和行业领域发生着越来越明显的变化:

从用户的角度来看,4G网络在最近两年高速普及,用户已习惯无时不刻地接入互联网,因为互联网上的内容更多了,能做的事情更多了。人们更依赖互联网了。与公交车等场所不同,用户在飞机上的几个小时并没有4G可以选择,空中Wi-Fi是唯一选择。还有,坐飞机的人也比过往多了不少,他们在过去几年已经受到机场免费Wi-Fi这类服务的习惯培养。

从航空公司的角度来看,至少目前已经有包括南方航空在内的6家航空公司已开始或计划为飞机安装Wi-Fi服务。

从商业模式来看,如果走付费模式,中国消费者这两年也开始更愿意为服务和内容花钱,在微信支付这类工具的助推之下,不论是知识付费,还是视频音乐,中国用户更多地接受付费。如果走免费模式,商用免费Wi-Fi服务的成功普及也表明通过后向收费模式也是可行的——关键看场合以及运营,公交车免费Wi-Fi不行,但飞机上却可行,飞机是封闭空间,面向高质量客群的强迫式内容价值无需赘言,不论是做广告还是电商,都有其巨大的想象空间。

正如笔者之前文章所言,互联网下半场是“用户时间争夺战”,我国民航年均运送旅客接近5亿人次,如按人均飞行2.5小时计算,一年就有10多亿小时的高空时间,这是一座巨大金矿。整个大环境对航空Wi-Fi的普及是利好的,成立联通航美为中国联通的机载Wi-Fi业务提供专业支撑,中国联通进入这个市场正是时候。

 中国联通能啃下这块硬骨头吗?

联通航美将会为航空公司提供机上娱乐和空中上网整体技术解决方案,只要航空公司愿意,其甚至可以负责飞机上的网络接入平台开发、面向旅客的展示门户以及内容管理等。强大的技术支撑团队将为中国联通运营机载Wi-Fi业务加分不少。

对于“羊毛出在谁身上”这个关键问题,中国联通或许可以回答。合资公司的二股东航美在线在地面交通Wi-Fi上验证的“ 免费+广告”、“免费+增值”以及“收费Wi-Fi”等商业模式可以被套用到飞机上,为其设计机载Wi-Fi各种产品提供经验。

可以预见,随着市场和行业前景的逐步清晰,更多玩家的进入势必将会加强这一领域的竞争,从而推动这一产业在国内如火如荼的快速发展,并最终实现航空Wi-Fi在中国市场普及和广泛应用。



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